La ESA lanzará en 2025 el primer satélite para retirar basura espacial

Será como parte de una iniciativa que podría representar el inicio de la limpieza de más de 3.000 satélites en desuso.La startup suiza Clearspace fue seleccionada para la misión por la Agencia Espacial Europea (ESA) después de una competitiva licitación, indicó la entidad en su sitio web.

La firma se embarcará en marzo en el proyecto, luego de presentar las propuestas finales. El contrato inicial pretende establecer un nuevo mercado para la eliminación de escombros y servicio en órbita, según la ESA.

Clearspace fue fundado por investigadores de la Escuela Politécnica Federal de Lausana, (EPFL, por sus siglas en inglés), en Suiza. El presidente ejecutivo de la firma, Luc Piguet, señaló que la eliminación de chatarra espacial es cada vez más apremiante debido a «la inminente aparición de megaconstelaciones formadas por cientos o incluso miles de satélites».

La era espacial comenzó el 4 de octubre de 1957 cuando la Unión Soviética lanzó el primer satélite artificial de la historia, el Sputnik 1. Desde entonces la basura espacial en órbita ha ido en aumento de forma continuada, según refleja la nota informativa de  ESA/Space.com.

Un robot suicida La primera misión de la startup suiza se llamará ClearSpace-1. En ella la ESA lanzará al espacio un robot experimental. Este tendrá cuatro brazos que en teoría le servirán para «abrazar» la chatarra espacial y arrastrarla con él hacia la atmósfera terrestre, en lo que será un acto suicida —destruyéndose junto con su objetivo—. A pesar que el impacto de remover un satélite muerto de la órbita es lo equivalente a sacar un balde de agua del Lago Superior, los investigadores de la misión esperan que el proyecto pavimente el camino hacia un nuevo régimen de limpieza de basura espacial, algo que nuestra atmósfera necesita desesperadamente.

En el año 2025, ClearSpace-1 pondrá a prueba los «músculos» de los brazos de su robot en una pieza de tamaño medio conocida como Vespa, la cual fue depositada en 2013 por el lanzador Vega de la ESA a 800 km de la superficie terrestre.

Esta chatarra tiene forma de cono y pesa unos 100 kilogramos, lo que la hace un objetivo relativamente liviano para ser capturado por el robot en su misión debut y despedida. Se estima que el costo de esta misión sola rondará los 133 millones de dólares, según reporta The Guardian.

Mientras tanto, otras naciones y agencias espaciales han propuesto otras maneras de remover basura del espacio. Entre ellas, desplegar pequeñas redes, arpones, cables, y hasta utilizar láseres montados en satélites para empujar los escombros pequeños y que se quemen en la atmósfera. Son tiempos modernos, y parece que un nuevo negocio está naciendo: ¡recolección de residuos espaciales!

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